SODIUM

Sodium, élément métallique blanc argenté de symbole Na, extrêmement tendre, très réactif. Il appartient au groupe 1 (ou Ia) du tableau périodique : le sodium est le métal alcalin de numéro atomique 11. Il a été découvert en 1807 par le chimiste britannique sir Humphry Davy, par électrolyse de l'hydroxyde de sodium.
L'élément sodium est un métal mou que l'on peut couper au couteau. Il a une dureté de 0,4. Il s'oxyde spontanément en présence d'air et réagit violemment avec l'eau en formant de l'hydroxyde de sodium et de l'hydrogène. Le sodium fond vers 98!°C, bout vers 883!°C, a une densité relative de 0,97 et sa masse atomique est de 22,9898.
Le sodium se trouve uniquement à l'état combiné dans la nature. On le trouve dans les océans et dans les lacs salés sous forme de chlorure de sodium NaCl, et moins souvent sous forme de carbonate de sodium Na2CO3 ou de sulfate de sodium Na2SO4. Le sodium est le septième élément le plus abondant de la croûte terrestre. C'est un constituant essentiel des tissus végétaux et animaux. Il est préparé par décomposition électrolytique du chlorure de sodium fondu.
Le sodium est surtout utilisé dans la synthèse du plomb tétraéthyle et comme agent de refroidissement dans les réacteurs nucléaires (voir Nucléaire, énergie). Le composé du sodium le plus important est le chlorure de sodium, communément appelé sel. Parmi les autres composés importants, on trouve le carbonate de sodium, ou soude, et le bicarbonate de sodium, ou levure chimique (voir Soude). L'hydroxyde de sodium, appelé dans le commerce soude caustique, est utilisé dans la fabrication du savon, de la rayonne et du papier, dans le raffinage du pétrole, dans les industries du textile et du caoutchouc. Le tétraborate de sodium est communément appelé borax. Le fluorure de sodium NaF est employé comme antiseptique, comme poison pour les souris et les cafards et dans les céramiques (voir Céramiques nouvelles). Le nitrate de sodium, connu sous le nom de salpêtre du Chili, est utilisé comme engrais. Le peroxyde de sodium Na2O2 est un agent de blanchiment et un oxydant important. Le thiosulfate de sodium Na2S2O3!!5H2O, ou hyposulfite, est utilisé en photo.

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